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Heredero y legatario: Todo lo que debes saber

Descubre las diferencias entre heredero y legatario.

Carmen M. Rodríguez Advocada Publicado: 31 de mayo de 2022

Posiblemente, alguna vez has escuchado a personas utilizar los términos «heredero» y «legatario» de manera indistinta como si compartieran significado. Sin embargo, la realidad es que son dos conceptos legales completamente diferentes.  ​

Cuando una persona muere, siempre es necesario que tenga un heredero, sin embargo, no necesariamente tiene un legatario.
Por tanto, los herederos establecidos por el sujeto pueden ser la voluntad del causante (por ejemplo, en un testamento), en caso contrario, la ley decidirá quién es el heredero, y en última instancia la administración pública. Por el contrario, la imagen del legatario sólo aparece si el causante dejó una herencia en testamento, acuerdo de herencia o testamento.

Heredero

En primer lugar, un heredero es aquella persona a la que le corresponde la herencia de una persona que murió por parentesco, descendencia, testamento o proceso legal. Mientras que un legatario es cualquier entidad o persona que recibió una herencia por medio de un testamento.
Las personas herederas suelen ser parientes consanguíneos de un individuo, así como su cónyuge sobreviviente e incluso, sus hijos adoptivos. En este sentido, los herederos pueden ser hijos, padres, hermanos, sobrinas y sobrinos, padres, abuelos, tías, tíos, primos etc.
Cuando alguien ha fallecido y no ha dejado testamento, las leyes de sucesión intestadas son las encargadas de decidir el orden de la herencia y el tamaño de las acciones.

Asimismo, los parientes consanguíneos del cónyuge fallecido de una persona o sus hijastros pueden ser los herederos de su patrimonio si muere sin dejar testamento, según la ley estatal. Esto ocurre si no tiene otros parientes para heredar de él.
El Estado puede tomar el patrimonio de una persona si no tiene herederos según las leyes de sucesión intestada del Estado.

Legatario

La principal diferencia entre heredero y legatario es que los legatarios reciben algún o algunos bienes concretos del fallecido. No obstante, los herederos reciben del fallecido todos sus bienes restantes y sus deudas.
Por lo tanto, el heredero sucede al causante en su conjunto patrimonial (activo y pasivo), tanto en los derechos como en las obligaciones que no se hayan extinguido con su muerte, mientras que el legatario únicamente lo hace en bienes o derechos determinados.
El legatario no puede tener parentesco con el que le deja una cosa en su testamento. Un legatario puede ser una empresa, una organización benéfica u otra agencia.

Diferencias entre heredero y legatario

A continuación señalamos los diferentes aspectos en los que se diferencian herederos y legatarios.

Designación de herederos y legatarios

Los herederos pueden ser designados por un testador (herederos voluntarios) o por ley (herederos legales). En cambio, el legatario sólo puede ser nombrado por testamento del testador. Esto se debe a que la imagen jurídica del difunto debe asumirse después de su muerte, pues sus bienes, derechos y obligaciones deben descansar sobre un nuevo sujeto.

Sucesión de herederos y legatarios

Los herederos son sucesores a título universal (reciben todos los bienes y derechos del fallecido), mientras que los legatarios son sucesores a título particular (solo reciben los bienes del legado).

Aceptación a la herencia

Los destinatarios de la herencia deben aceptar la herencia y también pueden renunciar a ella abandonándola explícitamente.

En el caso de los legatarios, reciben el legado sin tener que aceptar nada. No obstante, siempre pueden rechazarla.

Renuncia al legado

El heredero no puede renunciar a una parte de la herencia. Cuando se acepta o rechaza, siempre tiene que ser considerando la totalidad de los bienes y no parcialmente. Mientras que el legatario cuando hay dos legados puede aceptar uno y renunciar a otro siempre que ambos compartan condiciones. En caso de ser diferentes no podrá aplicar el rechazo parcial. 

Por otro lado, cuando un heredero rechaza a su herencia, esta pasa a corresponder a los herederos legítimos que la acepten. Sin embargo, cuando el legatario renuncia pasa a los herederos forzosos. 

Recepción de los bienes

Los herederos pueden tomar posesión de los bienes heredados sin autorización. El legatario no puede tomar posesión de los bienes por sí mismo a menos que el testador lo autorice, pero los herederos deben entregarlos. No obstante, tanto los herederos como los legatarios deben pagar el impuesto de sucesiones en proporción.

Herencia o devolución de herencia

El heredero recibirá la propiedad del heredero o albacea (si él o ella es designado para distribuir la propiedad). A los herederos no se les tiene que otorgar ninguna autorización para hacer uso de sus respectivos bienes.

Carmen M. Rodríguez Advocada

Vilanova i la Geltrú

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Soy Carmen M. Rodríguez. Soy abogada y tengo despacho propio en Vilanova i la Geltrú, Barcelona

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